El hielo marino del Ártico es el segundo más bajo del que se tiene constancia

La NASA y el Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo (NSIDC) de la Universidad de Colorado en Boulder muestra que la extensión mínima del 2020, que probablemente fue alcanzada el 15 de septiembre, medía 1,44 millones de millas cuadradas (3,74 millones de kilómetros cuadrados).

En invierno, el agua de mar congelada cubre casi todo el Océano Ártico y los mares vecinos. Este hielo marino experimenta patrones estacionales de cambio – adelgazándose y encogiéndose a finales de la primavera y el verano, y engrosándose y expandiéndose durante el otoño y el invierno. La extensión del hielo marino de verano en el Ártico puede afectar a los ecosistemas locales, a los patrones climáticos regionales y mundiales, y a la circulación oceánica. En las dos últimas décadas, la extensión mínima de hielo marino del Ártico en verano ha disminuido notablemente. La menor extensión registrada se estableció en 2012, y la extensión del año pasado estaba empatada en segundo lugar – hasta la de este año.

Una ola de calor en Siberia en la primavera de 2020 inició la temporada de derretimiento del hielo marino del Ártico de este año antes de tiempo, y con las temperaturas del Ártico siendo de 14 a 18 grados Fahrenheit (8 a 10 grados Celsius) más cálidas que el promedio, la extensión del hielo siguió disminuyendo. La extensión mínima para el 2020 fue de 2,48 millones de kilómetros cuadrados (958.000 millas cuadradas) por debajo del promedio de 1981-2010 de las extensiones mínimas anuales, y el 2020 es sólo la segunda vez que se registra que la extensión mínima ha caído por debajo de los 4 millones de kilómetros cuadrados (1,5 millones de millas cuadradas).

“Este año ha hecho mucho calor en el Ártico, y las temporadas de derretimiento han comenzado cada vez más temprano”, dijo Nathan Kurtz, un científico especializado en hielo marino del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Cuanto antes empiece la temporada de derretimiento, más hielo se pierde generalmente”.

El hielo fino también se derrite más rápido que los témpanos más gruesos. Las dramáticas caídas en la extensión del hielo marino en 2007 y 2012, junto con la disminución general de la extensión en el verano, ha llevado a que haya menos regiones de hielo grueso, de varios años de duración, que se ha acumulado durante múltiples inviernos. Además, un estudio reciente demostró que el agua más caliente del Océano Atlántico, que normalmente se encuentra en las profundidades de las aguas más frías del Ártico, se está acercando al fondo del hielo marino y calentándolo desde abajo.

Hay efectos en cascada en el Ártico, dijo Mark Serreze, director del NSIDC. Las temperaturas oceánicas más cálidas corroen el hielo multianual más grueso, y también dan como resultado un hielo más delgado para iniciar la temporada de derretimiento de primavera. El derretimiento al principio de la temporada resulta en más agua abierta, que absorbe el calor del Sol y aumenta la temperatura del agua.

“A medida que la extensión de la cubierta de hielo marino disminuye, lo que vemos es que seguimos perdiendo ese hielo plurianual”, dijo Serreze. “El hielo se está reduciendo en verano, pero también se está haciendo más delgado. Estás perdiendo extensión, y también estás perdiendo el hielo grueso. Es un doble golpe”.

La segunda extensión más baja de hielo marino registrada es sólo uno de los muchos signos de un clima cálido en el norte, dijo, señalando las olas de calor de Siberia, los incendios forestales, las temperaturas más altas que el promedio en el Ártico Central, y el permafrost descongelante que llevó a un derrame de combustible ruso.

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