Los márgenes de los bosques pueden ser más resistentes al cambio climático de lo que se pensaba

El calentamiento del clima y la mayor frecuencia de los incendios forestales no significan necesariamente que el oeste de los Estados Unidos vaya a ver la pérdida de bosques que muchos científicos esperan. Los márgenes de los bosques secos pueden ser más resistentes al cambio climático de lo que se pensaba si se gestionan adecuadamente, según los investigadores de Penn State.

“La narrativa básica es que es sólo cuestión de tiempo antes de que perdamos estos bosques secos de baja elevación”, dijo Lucas Harris, un becario de postdoctorado que trabajó en el proyecto como parte de su tesis doctoral. “Hay cada vez más pruebas de que una vez que las perturbaciones como la sequía o los incendios forestales eliminan el dosel y la cubierta de arbustos en estos bosques secos, los árboles tienen problemas para volver. Por otra parte, hay cada vez más pruebas de que hay mucha variabilidad espacial en la resistencia de estos bosques a las perturbaciones y al cambio climático.”

Los investigadores estudiaron la regeneración de los bosques en cuatro sitios que habían sufrido incendios forestales en la parte oriental de las montañas de la Sierra Nevada en California. Los sitios se encuentran en el margen del bosque, una zona más seca donde el bosque se encuentra con pastizales de arcilla. Estos márgenes de bosque seco pueden ser los más vulnerables a la pérdida de bosques provocada por el cambio climático, según los investigadores.

Los grandes incendios en la zona tienden a consumir el bosque comenzando por el margen de la estepa y luego barriendo la montaña, dijo Alan Taylor, profesor de geografía y ecología que ha trabajado en la zona durante décadas.

“No se vería más bosque en 10 o 20 años, y parecía que el margen inferior del bosque se estaba elevando mucho más porque está muy seco cerca del límite de la artemisa”, dijo Taylor. “Mi grupo de investigación quiso ver esto en detalle porque nadie lo había hecho realmente.”

El equipo de investigación de Harris y Taylor midió los diámetros de los árboles y la profundidad de la hojarasca, contó el número de plántulas y arbolitos e identificó las especies de árboles en los sitios de investigación. También cuantificaron la severidad del fuego, la cantidad de humedad disponible para el crecimiento de las plantas y el déficit de agua, un indicador de la intensidad de la sequía. A continuación, introdujeron los datos en cinco modelos para ver cómo variaba la probabilidad de regeneración de los árboles en función de la gravedad del incendio, el clima y la ubicación, y la vegetación y la cubierta vegetal restante. Informan de sus resultados hoy (21 de septiembre) en Ecosfera.

Los investigadores encontraron que el 50% de las parcelas en los sitios mostraron signos de regeneración de los árboles, y las proyecciones del balance hídrico hasta el final del siglo actual indican que habrá suficiente humedad disponible para apoyar las plántulas de los árboles. Según los investigadores, la clave está en prevenir las perturbaciones graves de los incendios mediante una gestión adecuada, porque la regeneración de los árboles estaba fuertemente asociada a los árboles maduros que sobrevivían a los incendios.

“En estas zonas forestales marginales o secas, los enfoques de gestión como la quema prescrita o los tratamientos de combustible que adelgazan el bosque pueden evitar los graves incendios que empujarían a este ecosistema a una condición no forestal”, dijo Taylor, que también tiene un nombramiento en el Instituto de Sistemas Terrestres y Ambientales. “El estudio sugiere que estas perturbaciones de baja gravedad podrían en realidad crear condiciones muy resistentes en lugares donde la mayoría de la gente ha estado sugiriendo que veremos una pérdida de bosque”.

Los investigadores también notaron un cambio en la composición de los árboles, de pinos amarillos resistentes al fuego a especies menos resistentes al fuego pero más resistentes a la sequía como el pino piñonero. Atribuyeron el cambio a las políticas de secado y exclusión de incendios en vigor durante el último siglo.

“El cambio podría ser beneficioso si las especies que se desplazan se adaptan mejor a los climas actuales y futuros”, dijo Harris. “Sin embargo, podría ser peligroso si un grupo de especies sensibles al fuego se trasladan a un lugar y luego todo se quema. Muchos árboles morirían, y podríamos ver una pérdida de bosque duradera”.

Se prevé que el clima de California se calentará, pero muchos modelos climáticos también prevén un aumento medio de las precipitaciones invernales, especialmente en la parte norte del estado y en las montañas, continuó Harris.

“Por un lado, seguro que hay una mayor intensidad de la sequía, pero también va a haber estos períodos más húmedos en los que hay más humedad disponible para el crecimiento de los árboles en la primavera y tal vez a principios del verano”, dijo. “Así que si los árboles son capaces de sobrevivir a ese estrés de la sequía y aprovechar la humedad adicional presente en algunos años, podrían ser capaces de mantener o incluso ampliar su distribución”.

Este sistema forestal es importante para la recreación, el almacenamiento de carbono, la biodiversidad y el hábitat de la vida silvestre, dijo Taylor. También comprende parte del lado occidental de la Gran Cuenca, la mayor superficie de cuencas hidrográficas contiguas que no desembocan en un océano en América del Norte.

“No hay muchos bosques en la Gran Cuenca, que es una enorme zona de pastizales de artemisa en Utah, Idaho, Oregón, Nevada y Arizona”, dijo Taylor. “Por lo tanto, los bosques de las montañas orientales de Sierra Nevada representan un componente significativo del bosque que se encuentra en ese sistema”.

La Fundación Nacional de Ciencias y Penn State, a través del Centro de Investigación de Dinámica del Paisaje aw

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